อินทผลัม หรือ อินทผาลัม เป็นพืชในตระกูลปาล์ม มีหลากหลายพันธุ์ มีถิ่นกำเนิดในแถบตะวันออกกลาง สามารถเจริญเติบโตได้ดีในภูมิภาคที่มีอากาศร้อนและแห้งแล้งแบบทะเลทราย ลำต้นใช้สร้างบ้านได้ ผลมีคุณค่าทางอาหารสูงเพราะมีรสหวาน มีน้ำตาลช่วยให้กินแล้วสดชื่นและยังเก็บไว้ได้นาน สามารถนำมาถนอมอาหารได้ด้วยการตากแห้งทำให้เก็บไว้กินได้ข้ามปี เวลากินให้นำผลแห้งมาแช่น้ำ หลังจากนั้นอินทผลัมจะคืนสภาพและหอมหวานเหมือนเดิม

สาเหตุที่อินทผลัมเป็นผลไม้ที่ได้รับความนิยมมาก โดยเฉพาะประเทศแถบทะเลทราย ดังที่ได้กล่าวไปแล้วว่าเป็นพืชที่ปลูกง่ายในอากาศร้อน ผลมีรสชาติหอมหวานเหมาะกับคนในแถบร้อนที่อ่อนล้า อ่อนเพลียง่ายและยังสามารถเก็บไว้ได้นานอีกด้วย นอกจากนี้อินทผลัมยังมีสรรพคุณต่าง ๆ มากมายเช่น ไขมันต่ำ มีวิตามินเอ, วิตามินบี 1 บี 2 และบี 16, วิตามินเค, แคลเซียม เป็นต้น ช่วยกระตุ้นระบบขับถ่าย กำจัดสารอนุมูลอิสระในร่างกาย และป้องกันการเกิดมะเร็งได้เป็นอย่างดี

เหตุผลเหล่านี้ทำให้อินทผลัมกลายเป็นผลไม้เศรษฐกิจ ที่ทำกำไรมหาศาลให้กับเกษตรกร และผู้ประกอบการด้านการแปรรูป รวมไปถึงผู้จัดจำหน่ายอินทผลัมทั่วโลก

อินทผลัม แหล่งรายได้ใหม่ของเกษตรกรไทย

                สำหรับประเทศไทยนั้นอินทผลัมถือเป็นผลไม้ชนิดใหม่ จึงมีการปลูกที่ยังไม่แพร่หลาย ซึ่งเกษตรกรที่ปลูกพืชชนิดนี้จะอยู่ในบางพื้นที่ของประเทศเท่านั้น โดยเฉพาะในพื้นที่ที่มีความแห้งแล้งและมีน้ำน้อย จังหวัดชัยภูมิเป็นหนึ่งในพื้นที่ที่สามารถปลูกอินทผลัมได้ โดยเกษตรกรในอำเภอหนองบัวแดงได้ปรับพื้นที่ให้เหมาะสมกับการปลูกพืชชนิดนี้ ซึ่งใช้เวลา 3 ปีก็สามารถเก็บเกี่ยวผลผลิตได้ ส่วนราคาขายอยู่ที่กิโลกรัมละ 700-1,500 บาท ถือเป็นรายได้ที่ค่อนข้างมากเลยทีเดียว       นอกจากจะพบว่าอินทผลัมสามารถปลูกได้ในภาคตะวันออกเฉียงเหนือแล้ว ผลไม้ชนิดนี้ยังปลูกได้ในภาคกลางของประเทศไทยอีกด้วย โดยชาวนาจังหวัดอ่างทองใช้พื้นที่ทำนาจำนวน 7 ไร่ ในการปลูกอินทผลัมซึ่งใช้เวลาราว ๆ 2 ปี ในการรอเก็บเกี่ยวผลผลิตและเป็นที่น่าพอใจเพราะอินทผลัมของเขา ถูกลูกค้าจองตั้งแต่ยังไม่ออกผล ทำให้เขาขายผลไม้ชนิดนี้ได้ถึงกิโลกรัมละ 600-800 บาท และไม่ได้ปลูกเพื่อขายผลเท่านั้น แต่เขายังสามารถขยายต้นพันธุ์เพื่อขายเป็นไม้ประดับอีกด้วย ซึ่งขายในราคาเริ่มต้นที่ต้นละ 20,000 บาท

เกษตรกรชาวไทยได้พิสูจน์ให้เห็นแล้วว่า ผลไม้เศรษฐกิจจากดินแดนทะเลทรายอย่างอินทผลัม ที่ดูเหมือนจะเจริญเติบโตได้ยากในประเทศที่มีอากาศร้อนชื้นอย่างบ้านเรา สามารถนำมาปรับปรุงพัฒนาพันธุ์ให้อยู่ได้ในทุกสภาพอากาศ และยังทำรายได้ที่มากกว่าอาชีพหลัก ที่เหลือก็เป็นหน้าที่ของภาครัฐที่จะช่วยส่งเสริมและสนับสนุน เพื่อพัฒนาให้ผลไม้เศรษฐกิจจากโลกอาหรับ กลายเป็นหนึ่งในพืชเศรษฐกิจเพื่อส่งออกของไทย เพื่อสร้างอาชีพใหม่ที่ยั่งยืนต่อเกษตรกรไทย